Si son las 6 p.m., ¿se dice «buenas tardes» o se dice «buenas noches»? Este problema que ocasionalmente surge cuando saludamos en el atardecer o en el anochecer no se da, por ejemplo, por la mañana. Antes de las 12 m. decimos «buenos días», sin problema y después de esa hora, «buenas tardes».

Hay otras situaciones que pensamos muy poco. Si son las 3 a.m. no se dice «buenas madrugadas», básicamente porque no es una hora usual para saludar. Quizás en una fiesta o en un velorio pueda darse esa situación, y dependiendo de si vemos la madrugada como un continuum de la noche o una antesala de la mañana, diremos a esa hora «buenas noches» o «buenos días». Nuestra respuestas están ligadas a si decimos «las 3 de la mañana» o «las 3 de la madrugada». Ambas formas válidas.

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Ahora bien, ¿a qué hora comenzamos a decir «buenas noches»? Atendiendo a la definición de «tarde» del Diccionario de la Lengua Española: «Parte del día comprendida entre el mediodía y el anochecer» y de «anochecer», que está definida como: «Empezar a faltar la luz del día, venir la noche», el criterio es, entonces, la presencia o no de luz. Prueba de ello es que las horas que generan este conflicto son aquellas que tienen que ver con la presencia o no de luz.

Entonces, más que la hora hablamos de contexto y pragmatismo, porque eso puede variar según la estación del año y la ubicación geográfica. «Buenas tardes», se usa después del mediodía mientras dure la luz, y «buenas noches» apenas ya no haya luz hasta la medianoche o quizá pasado un poco esa hora. Así que quizá antes de saludar sea conveniente ver a nuestro alrededor, el horizonte, la puerta o la ventana.

A pesar de ello, puede que según el lugar tengan otro criterio o costumbre, sin embargo, los puntos aquí planteados son lógicos y quizá universales.

Josué R. Álvarez